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Esposizione all’inquinamento atmosferico legata a casi e decessi più elevati di COVID-19 – nuovo studio

Casi COVID-19 per 100.000 persone e concentrazioni annuali di PM2,5 (media nel periodo 2015-19) nei Paesi Bassi. Matt Cole , autore fornito

Il bilancio delle vittime globale di COVID-19 ha ormai superato mezzo milione . Per rallentare la diffusione della malattia, dobbiamo capire meglio perché alcuni luoghi hanno un numero maggiore di casi e morti rispetto ad altri.

Un fattore che potrebbe parzialmente spiegarlo è l’inquinamento atmosferico. La ricerca ha dimostrato che l’esposizione a lungo termine a sostanze inquinanti come il particolato fine (spesso chiamato PM2.5, poiché si tratta di particelle inferiori a 2,5 micrometri), il biossido di azoto (NO₂) e il biossido di zolfo (SO₂) possono ridurre la funzione polmonare e causare malattie respiratorie . Questi agenti inquinanti hanno anche dimostrato di causare una risposta infiammatoria persistente anche nei relativamente giovani e di aumentare il rischio di infezione da virus che colpiscono il tratto respiratorio.

L’agente patogeno che causa COVID-19 – SARS-CoV-2 – è uno di questi virus. Numerosi studi hanno già suggerito che una cattiva qualità dell’aria può lasciare le persone a maggior rischio di contrarre il virus e a maggior rischio di malattie gravi e morte. Uno studio condotto negli Stati Uniti ha scoperto che anche un piccolo aumento delle concentrazioni di PM2,5 di 1 microgrammo per metro cubo è associato ad un aumento dell’8% del tasso di mortalità per COVID-19. La nostra nuova ricerca ha esaminato la relazione tra i casi COVID-19 e l’esposizione all’inquinamento atmosferico nei Paesi Bassi e ha scoperto che la cifra equivalente per quel paese potrebbe arrivare fino al 16,6%.


Il caso insolito dei Paesi Bassi

Dopo aver analizzato i dati per 355 comuni olandesi, abbiamo scoperto che un aumento delle concentrazioni di polveri sottili di 1 microgrammo per metro cubo era collegato con un aumento fino a 15 casi COVID-19, quattro ricoveri ospedalieri e tre decessi.

Il primo caso confermato COVID-19 nei Paesi Bassi si è verificato alla fine di febbraio e alla fine di giugno sono stati identificati oltre 50.000 casi . La diffusione nazionale dei casi COVID-19 mostra un numero maggiore nelle regioni sud-orientali.

Insolitamente, questi punti caldi della trasmissione della malattia si trovano in regioni relativamente rurali dove ci sono meno persone che vivono vicine. I media olandesi hanno offerto una potenziale spiegazione. Alla fine di febbraio e all’inizio di marzo di ogni anno, queste aree organizzano feste di carnevale che attirano migliaia di persone a feste di strada e sfilate – il 2020 non ha fatto eccezione, quindi ciò spiega la rapida diffusione di COVID-19 lì?

Mentre è probabile che le celebrazioni del carnevale abbiano avuto un ruolo, lo schema dei casi in queste regioni suggerisce che altri fattori potrebbero essere almeno altrettanto importanti.

Le province sud-orientali del Brabante Settentrionale e del Limburgo ospitano oltre il 63% dei 12 milioni di suini del paese e il 42% dei suoi 101 milioni di polli. La produzione zootecnica intensiva produce grandi quantità di ammoniaca. Queste particelle formano spesso una percentuale significativa di particolato fine nell’inquinamento atmosferico. Le concentrazioni sono al massimo nei campioni di aria del sud-est dei Paesi Bassi.

La correlazione tra questi indicatori dell’inquinamento atmosferico e i casi di COVID-19 è evidente, ma è solo una coincidenza?

Inquinanti associati a COVID-19

La nostra analisi ha utilizzato i dati COVID-19 fino al 5 giugno 2020, catturando quasi l’intero corso noto dell’epidemia olandese. La relazione che abbiamo trovato tra inquinamento e COVID-19 esiste anche dopo aver controllato altri fattori che contribuiscono, come il carnevale, l’età, la salute, il reddito, la densità di popolazione e altri.

Per mettere i nostri risultati nel contesto, la più alta concentrazione media annua di polveri sottili in un comune olandese è di 12,3 microgrammi per metro cubo, mentre la più bassa è 6,9. Se le concentrazioni nel comune più inquinato scendessero al livello di quelle meno inquinate, i nostri risultati suggeriscono che ciò comporterebbe 82 casi di malattia in meno, 24 ricoveri ospedalieri in meno e 19 morti in meno, semplicemente a causa del cambiamento di inquinamento.


La correlazione che abbiamo riscontrato tra l’esposizione all’inquinamento atmosferico e COVID-19 non è semplicemente il risultato di casi di malattie raggruppati in grandi città in cui l’inquinamento può essere più elevato. Dopotutto, gli hotspot COVID-19 nei Paesi Bassi erano in regioni relativamente rurali. Tuttavia, i dati a livello di regione possono solo arrivare fino ad ora. All’interno delle regioni, i livelli di inquinamento e i casi COVID-19 possono variare considerevolmente da un luogo all’altro, rendendo difficile stimare la relazione precisa tra i due.

Essere in grado di studiare questo legame tra le singole persone ci consentirebbe di eliminare con maggiore precisione l’influenza dell’età e delle condizioni di salute. Ma fino a quando questo tipo di dati non sarà disponibile, l’evidenza di una relazione tra inquinamento e COVID-19 non potrà mai essere conclusiva. https://theconversation.com/air-pollution-exposure-linked-to-higher-covid-19-cases-and-deaths-new-study-141620